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Miguel Flores estaba emocionado cuando fue aceptado en la Universidad de San Francisco State. Pero después de su primer año, Flores decidió no regresar. Reflexionando sobre esa decisión dos años después, Flores dice que se fue porque había “demasiado enfoque en las fiestas. Simplemente no pasé mucho tiempo en la parte académica de la universidad”. El alto costo de la universidad también fue un factor, dice, “quería empezar a trabajar y ser más independiente, ir a trabajar todos los días y volver a casa con un cheque”.

Flores es solo uno de muchos estudiantes que se dirigen a la universidad llenos de esperanza y ambición solo para abandonarla. El número de estudiantes estadounidenses que abandonan la universidad cada año es alarmantemente alto. Un informe de 2014 realizado por el National Student Clearinghouse Research Center (Centro de Investigación del Centro Nacional de Estudiantes) indica: “En los últimos 20 años, más de 31 millones de estudiantes se han matriculado en la universidad y se han ido sin recibir un título o certificado”. De acuerdo con el National Center for Education Statistics (Centro Nacional de Estadísticas de Educación), solo el 60 por ciento de los estudiantes que comenzaron una universidad de cuatro años en 2008 se graduaron en seis años. Un estudio de Harvard de 2011 muestra tasas de graduación aún más sombrías: El 56 por ciento de los estudiantes completan títulos de cuatro años en alrededor de seis años, y solo el 29 por ciento de los estudiantes completan títulos de dos años en alrededor de tres años. De hecho, los EEUU tienen la tasa más alta de deserción en el mundo industrial, según la Organization for Economic Cooperation and Development (Organización para la Cooperación Económica y el Desarrollo).

¿Por qué tantos estudiantes abandonan la universidad? Las encuestas y las estadísticas muestran que las principales razones de este fenómeno se encuentran en estas cinco categorías.

Numero uno: el costo

Para explorar la alta tasa de deserción universitaria, Public Agenda (La Agenda Pública), un grupo de investigación sin fines de lucro, entrevistó a más de 600 estudiantes de 22 a 30 años, todos los cuales habían asistido a alguna universidad. Su informe de 2009, “With Their Whole Lives Ahead of Them,” (Con Toda Una Vida Por Delante) revela que la mayoría de los jóvenes se retiran porque es demasiado difícil compaginar el trabajo y la escuela. Alrededor del 45 por ciento de los estudiantes en universidades de cuatro años trabajan más de 20 horas a la semana y, según el informe: “La razón principal por la que los estudiantes abandonan la escuela es el hecho de que tenían que trabajar e ir a la escuela al mismo tiempo, y a pesar de sus mejores esfuerzos, el estrés por tratar de hacer ambas cosas eventualmente tuvo su efecto”.

Gran parte de la presión financiera se debe al costo de la matrícula y las tarifas. En los últimos 25 años, los costos universitarios han aumentado más del 400 por ciento, pero el ingreso familiar promedio no ha seguido el ritmo, aumentando en menos del 150 por ciento. Public Agenda (La Agenda Pública) informa que casi seis de cada 10 estudiantes que dejan la universidad sin graduarse dicen que no contaban con sus familias para ayudar a pagar la escuela. Marcia Zorrilla, educadora de salud en la Escuela Secundaria Balboa de San Francisco, dice que los altos costos universitarios son un obstáculo para muchos de sus estudiantes. Dos de sus estudiantes, por ejemplo, fueron aceptados en universidades que no podían pagar. “No recibieron tanta ayuda financiera como esperaban”, dice Zorrilla. “En ambos casos, querían ir a una universidad de cuatro años y estaban muy emocionados de ser aceptados. Pero tuvieron que retirarse porque sus familias simplemente no podían pagar la matrícula”. Ambos estudiantes terminaron trabajando y tomando clases en una universidad comunitaria.

Los autores del informe de Public Agenda (la Agenda Pública) concluyen que, “Para muchos estudiantes de hoy, la experiencia de ‘ir a la universidad’ está muy lejos de la del estereotipado ‘Joe College’ que se ve a menudo en las películas y en la televisión. Para estos estudiantes, no se trata de balancear el ir a clase y asistir a partidos de fútbol y fiestas de fraternidad; es más probable que sea entre ir a clase y marcar el reloj registrador para pagar el alquiler”.

Número dos: Simplemente no están listos

Muchos otros estudiantes dejan la universidad porque simplemente no están listos para estar allí. Un gran número no está preparado académicamente. Un informe de 2016 de Education Trust revela que cerca de la mitad de los graduados de la escuela secundaria de los EE. UU., “no completan un curso de estudios que los prepare para la universidad o para una carrera profesional”.

Como resultado, casi el 60 por ciento de los estudiantes universitarios de primer año tienen que tomar clases de recuperación. Pero la investigación muestra que menos del 25 por ciento de los estudiantes que se ven obligados a tomar clases de recuperación terminan graduándose, incluso si el período de graduación se extiende a 8 años. El informe de Education Trust describe la experiencia de un estudiante llamado Tre, que quería ser dentista. Cuando Tre llegó a la universidad, se enteró de que no había tomado suficientes clases de ciencias en la escuela secundaria y que necesitaba tomar una serie de clases de recuperación. “Tre duró menos de un año tomando cursos de recuperación antes de abandonar la universidad. Desde que abandonó la universidad, Tre, una vez entusiasmado por ser el primero de su familia en ir a la universidad, ahora va y viene entre empleos minoristas y de servicios”. (Lee más acerca de por qué los mejores estudiantes terminan en clases de recuperación). Algunos estados se han dado cuenta y se están esforzando activamente por reducir la carga de las clases de recuperación en la universidad. Bajo el programa SAILS de Tennessee, por ejemplo, las clases de recuperación se han trasladado a cientos de escuelas secundarias, lo que reduce la cantidad de estudiantes que reciben clases de este tipo en la universidad.

Otros estudiantes no están preparados emocionalmente para la universidad. John Duffy, psicólogo y autor de The Available Parent (El Padre Disponible), ha visto un aumento en el número de clientes adolescentes, en su mayoría varones, que regresan a casa desde la universidad, generalmente durante su primer año. “Los niños que veo se sienten abrumados por todo lo que tienen que hacer, se ponen ansiosos y pierden interés”, dice Duffy. “Dejan de hacer su trabajo o de ir a clase por completo, beben o fuman demasiada marihuana, y pronto sus calificaciones son un desastre, y tienen que volver a casa”.

Duffy cree que es una señal de los tiempos. “Como padres, estamos tan concentrados en sus calificaciones, sus actividades, todas las cosas que deben hacer para ingresar a la universidad, que no les ayudamos a aprender a regular sus emociones y su tiempo”.

Roger Martin, autor de Off to College: A Guide for Parents (Hacia la universidad: Una guía para padres) y presidente emérito de Randolph Macon College, dice: “El problema principal de los estudiantes universitarios de primer año es la gestión del tiempo”.

“No saben cómo administrar su trabajo académico, su vida social y sus otras actividades”, explica Martin.

Tanto Martin como Duffy ven a los padres como parte del problema. Con la mejor de las intenciones, demasiados padres continúan administrando cada aspecto de la vida de sus hijos en la escuela secundaria, por lo que ellos nunca aprenden a administrar su tiempo y resolver problemas por su cuenta. “Retrocede”, aconseja Duffy — permite que los adolescentes hablen con sus maestros, asuman el liderazgo en sus solicitudes universitarias, administren su tiempo y cometan sus propios errores para que desarrollen habilidades y capacidad de resistencia.

Algunos expertos alientan a los padres a darles a los adolescentes más tiempo para madurar posponiendo la universidad por un año. En una columna del New York Times, la psicóloga Lisa Damour argumenta: “Se han documentado los aspectos positivos de un año sabático para todo tipo de estudiantes y, para mí, los años de la adolescencia son como los años en la vida de los perros: un año de maduración a los 18 años vale al menos siete años en la vida posterior”.

Número tres: No se ajusta a su nivel

Muchos niños trabajan arduamente para ingresar a la universidad, solo para descubrir que la escuela que eligieron no es adecuada para ellos. Este fue el caso de Lauren Young, quien fue a la Universidad de Santa Bárbara (UCSB) justo después de terminar la escuela secundaria. “Era una escuela demasiado grande para mí”, dice ella. “Me pareció abrumador estar en clase con entre 600 y 800 personas”. Cuando se presentó a los profesores después de la clase, no recordaban quién era ella unas semanas más tarde.

En el segundo año, Young se volvió cada vez más infeliz. Su abuelo murió repentinamente ese otoño, y esto fue un duro golpe. “Regresé a Santa Bárbara después del funeral y estaba realmente deprimida”, recuerda. El tamaño de la escuela me facilitó saltarme las clases. Nadie me vigilaba. Dejé de ir a clases y me atrasé en la escuela. Ella se retiró de la UCSB más tarde esa primavera.

De vuelta en casa, trabajaba de niñera, estudió química en la universidad comunitaria local y buscó una mejor opción. Cuando se trasladó a Connecticut College, se sintió bien casi de inmediato. “Solo había estado allí un par de semanas cuando estaba caminando por el campus con otra chica y pasamos junto a uno de los decanos. Cuando la decana nos vio, se nos quedó mirando. Ella dijo que estaba realmente contenta de que nos hubiéramos conocido porque sabía que nos agradaríamos. Eso nunca hubiera sucedido en Santa Bárbara, porque ninguno de mis profesores me habría reconocido, y mucho menos se habría tomado el tiempo en notar que era nueva en la escuela y que había hecho una amiga”. Young se graduó de Connecticut College en junio pasado.

Para muchos estudiantes de familias de bajos ingresos, el rango de opciones es limitado. Muchos adolescentes terminan yendo a una universidad que está cerca de casa o que se ajusta a su horario de trabajo o presupuesto. Public Agenda (La Agenda Pública) descubrió que los estudiantes que abandonan la universidad a menudo eligen su universidad por razones prácticas, no porque se ajuste a su nivel académico o cultural: “Entre los que no completaron la universidad, dos tercios dicen que seleccionaron su escuela principalmente porque su ubicación era conveniente, casi seis de cada 10 porque su horario se compaginaba con el de ellos, y el 57 por ciento porque las matrículas y las tarifas eran asequibles”.

Número cuatro: la consejería realmente podría ayudar

Existe un consenso abrumador entre los expertos en educación que consiste en que muchos estudiantes no reciben suficiente apoyo en su camino a la universidad, apoyo que debe comenzar en la escuela secundaria y continuar en los primeros años de la universidad. En un informe de Public Agenda (la Agenda Pública) de 2011, “Can I Get a Little Advice Here?” (¿Me podría alguien aconsejar?), los investigadores encontraron que muchos de los estudiantes encuestados recibieron asesoramiento universitario inadecuado en la escuela secundaria. Aproximadamente la mitad de los estudiantes de escuelas públicas entrevistados dijeron que sentían que su consejero los veía solo como una cara entre la multitud. Los adolescentes que no recibieron mucha ayuda de los consejeros de su escuela secundaria, “también tuvieron menos probabilidades de decir que habían elegido su universidad basándose en criterios explícitos, como su reputación académica, la disponibilidad de ayuda financiera o la probabilidad de que les ayudaría a conseguir un buen trabajo después de la graduación”.

El hecho es que las oficinas de consejería en la mayoría de las escuelas secundarias públicas no tienen suficiente personal y tienen un exceso de trabajo. De acuerdo con Public Agenda (la Agenda Pública), “aunque los grupos profesionales como la American School Counselor Association (Asociación Americana de Consejeros Escolares) dicen que una proporción de 250 estudiantes por cada consejero es óptima … en California, la proporción es más cercana a 1,000 estudiantes por cada consejero disponible. En Arizona, Minnesota, Utah y el Distrito de Columbia, la proporción es generalmente de más de 700 por cada consejero. En todo el país, el promedio es de 460 por cada consejero.”

Una vez que los niños llegan a la universidad, necesitan ayuda para hacer la transición. “La orientación es crítica”, dice el ex presidente de la universidad, Martin. “Creo que los consejeros deberían reunirse con los estudiantes dos o tres veces en el primer semestre, pero en muchos casos, los estudiantes de primer año se quedan solos”. Martin sostiene que las universidades deberían hacer más para involucrar académicamente a estudiantes de primer y segundo año. En muchas escuelas, los estudiantes de primer y segundo año pasan mucho tiempo en grandes cursos de educación general en forma de conferencia.

En un artículo para Inside Higher Ed (Dentro de educación mayor), Martin escribe: “En demasiadas entrevistas a estudiantes que abandonan la universidad que he visto, los desertores dicen que consideraron que sus clases de primer año carecían de sentido”.

Eso parece cierto para Miguel Flores, quien abandonó la universidad después de su primer año. “Es un tema recurrente para muchos de los otros jóvenes que conozco que abandonaron la universidad”, dice. “Tienen que tomar cursos de educación general que son muy parecidos a las clases que tomas en la escuela secundaria, se siente como una pérdida de tiempo”.

Número cinco: Los desafíos de ser los primeros en ir a la universidad

No es fácil ser el primero de la familia en ir a la universidad, como muestran las estadísticas: el 41 por ciento de los estudiantes que abandonan la universidad tienen padres que no asistieron a la universidad, de acuerdo con la Public Agenda (Agenda Pública). ¿Por qué es tan alta la tasa de deserción escolar de los estudiantes universitarios de primera generación? El costo es un factor clave. Además, Diana Adamson, directora ejecutiva de ScholarMatch, una organización sin fines de lucro que ayuda a los estudiantes de bajos ingresos y de primera generación a ingresar y permanecer en la universidad, cita otros factores más sutiles.

Es posible que los padres que no asistieron a la universidad no sepan cómo animar a sus hijos cuando se enfrentan a dudas y temores normales durante el primer año. “A los padres les causa temor ver que su hijo no está contento y se encuentra en este lugar desconocido, y naturalmente pueden animar al niño a regresar a casa”, dice ella.

La organización sin fines de lucro se esfuerza por ayudar a las familias a comprender qué esperar cuando su hijo va a la universidad. “Queremos que los padres puedan brindar apoyo incluso cuando su hijo se tope con algún problema o dificultad, que le recomienden al joven que vaya con su consejero académico o al centro de asesoramiento. Si los padres se sienten capacitados e informados, es menos probable que alienten a un niño a irse cuando las cosas se ponen difíciles”, dice Adamson.

Los estudiantes de primera generación a menudo se sienten fuera de lugar en el ambiente universitario, donde muchos de sus compañeros tienen antecedentes más privilegiados. El apoyo y la comunidad hacen una gran diferencia, dice Adamson, y un número creciente de universidades están reconociendo esto y brindando programas de apoyo integrales para estudiantes universitarios de primera generación y de bajos ingresos.

“El primer año es crítico”, dice Adamson. “Ves a muchos niños fallar ese primer año, pero si se quedan, a la mayoría les va muy bien”.

De regreso en la universidad

Han pasado dos años desde que Miguel Flores abandonó la universidad. Consiguió el trabajo que pensó que quería: como carpintero que gana un salario decente. Aunque pensó que este cambio podría impulsar su futuro, ahora está reconsiderando sus planes. “No me veo haciendo esto como una carrera”, dice. “Hago lo mismo todos los días: cortar madera contrachapada, clavarla, rehacer cosas que la gente arruinó”. Se vuelve aburrido. El dinero que la carpintería produce es bueno para alguien que acaba de empezar con este oficio. Pero tiene un costo en el cuerpo.

Flores planea volver a la universidad en el otoño. Tomará algunas clases en la universidad comunitaria, luego espera transferirse a una universidad estatal en el sur de California para estudiar economía. “Veo que ir a la universidad es muy importante”, dice. “Ahora que he estado afuera en el mundo laboral, me doy cuenta de lo que te espera si pasas por la vida sin un título”.

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